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Malta: Un “Cajero Automático” para la mafia italiana

Malta: Un “Cajero Automático” para la mafia italiana

La pequeña isla de Malta, en el Mar Mediterráneo, es sede de casi 300 casinos invisibles. Si cada uno tuviese una presencia física, el país estaría rebosante de jugadores. Pero no es así. Solo hay cuatro establecimientos físicos de juegos y menos casas de apuestas visibles que en Italia o España. Así comienza un informe de investigación sobre corrupción y lavado de dinero, que relata entre otras cosas cómo el sistema del juego online de Malta se convirtió en un “cajero automático” para la mafia italiana.

El informe es fruto del Organized Crime and Corruption Reporting Project (OCCRP), una plataforma de investigación formada por 40 centros sin fines de lucro, decenas de periodistas y varias importantes organizaciones de noticias regionales de todo el mundo. Los miembros indagaron sobre el tema durante meses para completar el trabajo de la periodista Daphne Caruana Galizia, que murió trágicamente en un ataque con coche bomba en octubre pasado.

La especulación es que Galizia probablemente fue asesinada por exponer la actividad criminal en Malta al escrutinio público. Como resultado, unos 45 periodistas, que representan a dieciocho organizaciones de noticias de quince países, crearon The Daphne Project, bajo la égida del OCCRP, como un medio para seguir sus pasos. El proyecto está dedicado a continuar las historias en las que Galizia trabajó durante su vida; el juego online es uno de ellos.

El que sigue es el informe publicado recientemente por OCCRP.

La industria del juego online despegó en Malta después de 2004, cuando el gobierno, liderado por el entonces Primer Ministro Lawrence Gonzi, del Partido Nacionalista, introdujo las primeras regulaciones de juegos en línea en la Unión Europea (UE).

Hoy, Malta alberga una de las mayores concentraciones de titulares de licencias de juego en línea en la UE, y la industria ahora obtiene 1.200 millones de euros en ganancias anuales en la isla, que representan el 12 % del PIB de Malta. Las cientos de compañías de juegos fueron atraídas por el régimen de impuestos bajos del país y por la oportunidad de obtener licencias operativas que les permiten realizar negocios en los 28 estados miembros de la UE. Sin embargo, la capacidad de Malta de vigilar eficazmente esta industria se ha convertido en una fuente de preocupación para la aplicación de la ley en toda Europa.

Este crecimiento explosivo de los juegos online fue de gran interés para la periodista maltesa Daphne Caruana Galizia antes de que fuera asesinada por un coche bomba. En el seguimiento de su interés en los juegos en línea, los periodistas han reconstruido una imagen inquietante.

El éxito de la industria ha tenido un alto precio. Durante la última década, los investigadores italianos han estado investigando cómo varias organizaciones de la mafia han explotado los juegos online en la isla para lavar grandes cantidades de dinero. Encontraron reiterados casos de infiltración criminal y una falta de supervisión efectiva por parte de la Malta Gaming Authority (MGA), que regula la industria. Las últimas operaciones contra la mafia también revelan cómo las lucrativas licencias de juegos en línea cambian de manos de un grupo criminal a otro.

Los operadores registrados en Malta pueden establecer casas de apuestas en cualquier país de la UE, siempre que los terminales de las computadoras estén conectados a servidores en Malta. En teoría, existen salvaguardas para evitar abusos: se supone que solo proporcionan acceso a sitios web donde los clientes inician sesión en sus propias cuentas, utilizan sus propios fondos y juegan directamente.

En la práctica, cuando son controlados por el crimen organizado, los sistemas de juego en línea pueden funcionar esencialmente como cajeros automáticos para delincuentes. Esta es la conclusión alcanzada por los fiscales antimafia en Palermo, Sicilia, que en febrero de 2018 tomó medidas enérgicas contra una vasta red de apuestas maltesas supuestamente vinculada a familias pertenecientes a la Cosa Nostra, la mafia siciliana.

“El interés de Cosa Nostra en los juegos de azar en línea comenzó aproximadamente en 2013-2014”, dijo a los investigadores Sergio Macaluso, un afiliado de Cosa Nostra convertido en informante policial después de su arresto en noviembre de 2017. “Se infiltraron en el sector haciendo tratos con los propietarios de los sitios web de apuestas, muchos de los cuales se establecieron en Malta porque garantiza un régimen fiscal más favorable”.

En Malta, la investigación del IRPI (Investigative Reporting Project Italy) descubrió que las empresas de juegos de azar online continúan operando incluso después de que se suspendieron sus licencias. En al menos un caso, han sido asistidos por un “fiduciario” (una entidad legal que administra activos en nombre de otra) creado por un ex funcionario de la Malta Gaming Authority (MGA), una de una serie de organizaciones que ayudan a los delincuentes a obtener licencias y esconderse detrás de corporaciones secretas.

En su afán por convertirse en el centro de juego de Europa, escribió Daphne Caruana Galizia, Malta dejó las puertas abiertas para el abuso.

Desde Sicilia con efectivo

Cientos de kilómetros de agua separan Valletta, la capital costera de Malta, y Pozzallo, una ciudad en el extremo sur de Sicilia. La ciudad aparece con frecuencia en los titulares como un puerto de llegada para embarcaciones de inmigrantes, pero también es el punto de partida de los transbordadores con destino a Malta.

A principios de abril de 2015, Vincenzo Romeo abordó uno de esos transbordadores. Romeo es el sobrino de Nitto Santapaola, un jefe de Cosa Nostra. El clan bajo su dirección, el Santapaola, gobierna la provincia de Catania de la isla.

Descrito por los investigadores italianos como una estrella en ascenso de la mafia siciliana, Romeo es el poster de una nueva generación de mafiosos: educados, cosmopolitas y ansiosos de nuevas oportunidades de negocios. Romeo sabía que podía hacer millones con los juegos de azar online, pero el pasado criminal de su familia significaba que nunca obtendría autorización de las autoridades italianas. Eso, según los investigadores, es la razón por la que se dirigió a Malta, con € 38.000 en efectivo.

Su contacto en la isla fue Massimo ‘Nunzio’ Lagana, un viejo conocido que, al igual que Romeo, procedía de la ciudad siciliana de Messina. En Italia, Lagana era conocido por su pasado accidentado: había aparecido en investigaciones criminales sobre apuestas ilegales y lazos con la mafia desde mediados de la década de 2000. Pero en Malta, se representa a sí mismo como un exitoso empresario de juegos. Colaboró ​​con Planetwin365, uno de los operadores en línea más grandes de la isla, para organizar torneos de póker en vivo en el Casino Portomaso en la exclusiva zona de Saint Julian’s Bay.

Gracias a su alto perfil, Lagana se conectó bien en el sector de los juegos locales. Según una orden de arresto italiana vista por el IRPI, fue capaz de cazar a los desarrolladores que podrían crear un casino online que cumpliría con todos los requisitos de Romeo.

De conversaciones interceptadas por la policía italiana, se supo que un esloveno residente en Malta era el cerebro técnico de la operación. A petición de Lagana, y con € 38.000, supuestamente creó una serie de plataformas de juego en línea y las licenció a Romeo, que luego las instaló en terminales de computadoras en casas de apuestas y bares en toda Sicilia.

Por lo general, los juegos de azar en línea operan vinculando las cuentas de los jugadores con sus tarjetas de crédito o con sistemas de pago en línea como Emoney o Skrill. Estas transacciones son, en teoría, rastreables por los reguladores. Pero en Italia, la mayoría de los jugadores van personalmente a las casas de apuestas, allí apuestan y cobran sus ganancias en efectivo. Esto es ilegal sin la debida licencia de las autoridades italianas, pero es ampliamente tolerado. Y abre un mundo de posibilidades que Romeo, entre otros operadores, estaba ansioso por explotar.

En tales casos, los investigadores dicen que, en lugar de dejar que sus clientes inicien sesión con cuentas personales de juego en línea, los propietarios de las tiendas de apuestas establecerían una sola cuenta para que todos sus clientes las utilicen. El efectivo generado cuando los jugadores colocaron las apuestas se agruparon en la cuenta de la casa, lo que hace imposible rastrear las apuestas individuales.

Según fuentes de la industria del juego ilegal, una vez al mes, alguien que trabaja para los clanes de la mafia vendría y recogería su parte del efectivo de la casa italiana de apuestas. La mayor parte del dinero se lavaría a través de los bancos en Italia y en otros lugares, mientras que una parte se enviaría a Malta para pagar a los intermediarios para mantener la operación en marcha.

En otros casos, los mafiosos usaban métodos que eran más difíciles de rastrear: cargar el dinero en efectivo en la cuenta en línea de un jugador al azar en Italia y luego sacarlo en otro país; o, para sumas muy grandes, emplear un fiduciario para recoger el efectivo y transportarlo a cuentas seguras en Suiza, Malta u otras ubicaciones.

Estos sistemas ampliamente utilizados ayudan a las organizaciones delictivas a evadir a los reguladores italianos, que luchan por bloquear su propagación y recuperar los pagos de impuestos.

Otra ventaja de la configuración es que permite a los mafiosos agregar flujos de efectivo de sus otras operaciones, como el contrabando de drogas o la extorsión, a los ingresos del juego según sea necesario, permitiendo también que estos fondos sean lavados.

En julio de 2017, Romeo y Lagana fueron arrestados en Messina acusados ​​de asociación de tipo mafioso y apuestas ilegales como parte de una vasta investigación contra la mafia. Un abogado de Massimo Lagana dijo a los periodistas que su cliente “no tiene nada que ver con los crímenes alegados por los fiscales” y que demostrará su inocencia ante los tribunales.

Inofensivo para la investigación, el creador esloveno de los sitios web continúa sus operaciones en Malta, ejecutando una operación autorizada por la MGA que desarrolla sitios web de juegos.

Cajero Automático

El caso de Romeo y Lagana ilustra cómo la mafia italiana ha podido obtener el control del sector del juego de Italia utilizando a Malta como puerta de entrada. Y no es aislado.

Otro ejemplo es el caso de Benedetto Bacchi, conocido en la prensa italiana como el “rey del juego”.

El 26 de enero de 2018, la Corte de Palermo emitió 26 órdenes de arresto en una operación llamada Game Over. La investigación reveló el alcance de los vínculos entre el crimen organizado italiano y la industria del juego de Malta, en línea con las sospechas de la periodista Daphne Caruana Galizia.

Entre los arrestados estaba Bacchi. Fue acusado de conspirar con mafiosos de Palermo para librar a la ciudad de toda competencia en su negocio de apuestas. Con el apoyo de corredores de apuestas vinculados con la ‘Ndrangheta, la infame mafia de Calabria, pudo usar las licencias de juego maltés para aumentar sus ganancias a 16 millones de euros al mes.

Al describir la operación de Bacchi, el fiscal de Palermo habló del juego online como un “cajero automático con un flujo de caja continuo” que permitió “retirar dinero en efectivo para las necesidades de los clanes [de la mafia]”.

Durante los siguientes meses, la MGA de Malta comenzó a suspender las licencias de operaciones de juego mencionadas en la acusación de Game Over y prometió una amplia investigación de todos los titulares de licencias con conexiones a Italia. Una fuente en la industria del juego maltesa que quería permanecer en el anonimato para evitar repercusiones profesionales y legales dijo a los periodistas que varias compañías de juegos se enfrentaron a la agencia, amenazando con abandonar la isla a menos que limpiara la industria.

La operación pareció, al menos inicialmente, tener graves consecuencias en Malta. El MGA suspendió inmediatamente la licencia de operación del operador principal mencionado en la investigación Game Over, y una semana más tarde anunció su propia investigación.

Unas semanas más tarde, tres operadores malteses renunciaron voluntariamente a sus licencias en lugar de someterse a un mayor escrutinio. Otra compañía mencionada en la investigación italiana, LB Group, tuvo sus licencias canceladas.

La MGA se negó a decir si algún supuesto vínculo criminal estaba detrás de su decisión de cancelar la licencia de LB Group. Sin embargo, los registros judiciales vistos por los periodistas muestran que la compañía operaba en Palermo a través de un hombre apodado “Jonathan” que fue apoyado por las familias de la mafia Partinico y Resuttana – miembros de la Cosa Nostra con sede en Palermo – lo que le permite promover la marca en el zona.

Los registros de la corte alegan que LB Group fue administrado por una rama aún más poderosa de la Cosa Nostra de Mazara del Vallo, una ciudad cercana controlada por Matteo Messina Denaro, el jefe de todos los jefes de Cosa Nostra.

Denaro ha estado prófugo desde 1993, y puede haber sido dinero de juegos en línea que financió su vida en la clandestinidad. Al menos eso es lo que alegan los investigadores después de arrestar a más de veinte de sus familiares y asociados el mes pasado.

Ahora, más de un mes desde la suspensión de la licencia de LB Group, la medida parece desdentada.

La compañía todavía está trabajando en su base de última generación en el distrito de juegos de azar de Malta en Gzira. Su marca insignia, Leaderbet, todavía acepta apuestas en docenas de agencias ubicadas en toda Italia, mientras que otras plataformas similares a Bet17Nero están activas en línea. Los periodistas hicieron una visita a Gzira, y solicitaron a los gerentes de LB para una entrevista, a la que nunca respondieron.

Cómo exactamente Leaderbet sigue funcionando es algo misterioso, lo que sugiere un grado de anarquía en los juegos en línea. La compañía dijo a los periodistas que “nunca interrumpió sus actividades porque ya había adquirido una licencia adicional”.

Hasta hoy, el sitio web de la casa de apuestas indica que ahora operaba bajo una licencia otorgada por el estado austriaco de Carintia a una empresa austriaca llamada Tipexbet.

Pero eso cambió después de que los periodistas se pusieron en contacto con Tipexbet.

En un comunicado, la compañía negó haber autorizado a Leaderbet a usar su licencia y afirmó haber descubierto el ‘robo’ de la licencia. “Utilizaron nuestra licencia sin autorización durante más de un mes. Ahora (el 10 de mayo) hemos logrado eliminar nuestras licencias de su sitio web. Ya hemos informado a nuestros abogados y pediremos daños a Leaderbet”, dijo Tipexbet.

Como resultado, Leaderbet está operando actualmente sin una licencia válida. Cuando se le solicitó que comentara sobre este último acontecimiento, LB Group no respondió.

En una declaración anterior enviada a los periodistas, LB Group dijo: “Malta Gaming Authority decidió revocar unilateralmente una serie de licencias de juego, incluida Leaderbet’s, a pesar de que no hay participación de la empresa en los procedimientos judiciales pendientes en Italia”.

La declaración de la compañía luego se refería a “Jonathan” y Carlo Cattaneo como “clientes normales con contratos normales que operaron con LB Group durante un período de tiempo muy limitado”.

Sin embargo, una pregunta permaneció sin respuesta: quién posee realmente LB Group. Al igual que otros operadores de juegos de azar con sede en Malta, sus estructuras de propiedad son opacas. Sus acciones son propiedad de una firma maltesa que hasta 2016 estaba controlada en última instancia por un fideicomiso, GVM Holdings. Esto, en parte, es propiedad de David Gonzi, el hijo del ex primer ministro maltés Lawrence Gonzi, quien, en 2004, convirtió a Malta en el centro de juego de Europa.

La participación de Gonzi en el fideicomiso no significa que él era dueño de LB Group; más bien indica que él era parte de un plan que mantenía a la compañía en nombre de su misterioso dueño real. Él ha sido investigado por arreglos similares antes. En 2015, los fiscales de Reggio Calabria analizaron su papel fiduciario en compañías vinculadas a Mario Gennaro, un corredor de apuestas vinculado a las familias de la mafia de Calabria. Pero no se encontraron pruebas de haber actuado mal y Gonzi fue eliminado de la lista de sospechosos.

David Gonzi dijo a los periodistas que “nunca se reunió, habló ni se comunicó con Mario Gennaro” y que “desde diciembre de 2015, GVM ha estado cerrando sus actividades”.

Gennaro dijo a los fiscales que tales fiduciarios eran muy populares entre las compañías de juegos extranjeras que buscaban ocultar su propiedad.

En teoría, el proceso de debida diligencia del MGA está diseñado para determinar quiénes son los beneficiarios finales de sus licenciatarios. Pero, como dijo el vocero de la agencia, “hay estructuras que dificultan que la MGA detecte e identifique la verdadera propiedad beneficiaria, especialmente cuando las estructuras están en el extranjero y los solicitantes proporcionan información parcial o engañosa”.

De la MGA a la Mafia

Si las fiduciarias no son suficientes, algunos ex funcionarios de MGA están dispuestos a ayudar a registrar empresas de juegos en Malta. Anthony ‘Tony’ Axisa, un abogado maltes, es uno de los pioneros del juego online en la isla.

Axisa sabe lo que hace: antes de convertirse en un consultor privado codiciado en 2006, era un alto funcionario de MGA y desea anunciar ese hecho en su sitio web. Los periodistas encontraron al menos otros tres casos de ex funcionarios de MGA trabajando como consultores en el sector del juego en línea.

Axisa desempeñó un papel principal en el MGA, actuando como su director de ejecución. Lo que es más importante, coescribió las regulaciones nacionales de juegos de azar en línea introducidas bajo Gonzi. Los profundos conocimientos y conexiones de Axisa están ahora a disposición de sus muchos clientes.

Entre ellos estaba Bet1128, una marca de juego online que, según los investigadores italianos, tiene profundos lazos con el crimen organizado en el sur de Italia.

Secretamente propiedad de Francesco Martiradonna, el hijo de un mafioso convicto, Bet1128 también ha sido acusado por los fiscales italianos de cerrar acuerdos con un poderoso clan ‘Ndrangheta para controlar el mercado del juego en Crotone, Calabria.

Bet1128 dejó de operar en mayo de 2017, cuando Martiradonna fue arrestado en Italia acusado de asociación de tipo mafioso. Pero en el punto álgido de su éxito, se utilizó en cientos de casas de apuestas en Italia, Rumanía y España, con una facturación de alrededor de 20 millones de euros al año.

Originalmente operando fuera del Reino Unido, Bet1128 se trasladó a Malta en 2009, cuando su licencia británica fue revocada luego de una investigación italiana contra la mafia.

Su nueva compañía controladora, Centurionbet, obtuvo rápidamente licencias de juego de la MGA, a pesar de los cargos pendientes de lavado de dinero en los tribunales italianos y una turbia estructura corporativa que ocultó a su verdadero propietario, que los fiscales de Calabria creen que es Martiradonna.

Los directores de Centurionbet figuraban en la lista de Axisa y un técnico informático italiano; sus propietarios como empresas pantalla registradas en las Islas Vírgenes Británicas y las Seychelles.

Formalmente, Centurionbet no tenía afiliación con Martiradonna, pero conversaciones escuchadas grabadas por la Policía Fiscal italiana y revisadas por el IRPI muestran que estaba manejando los hilos de sus operaciones desde detrás de las escenas. Martiradonna viajó por Italia, y hasta Argentina y Brasil, para negociar acuerdos lucrativos para expandir el poder de la red.

Los fiscales italianos alegan que uno de esos acuerdos se alcanzó con Arenas, una familia ‘Ndrangheta de la costa este de Calabria. De acuerdo con los registros policiales, el jefe del clan, Pasquale Arena, impuso la marca maltesa en su área, a menudo mediante intimidación y amenazas, a cambio de una gran parte de los ingresos del juego.

Fue una relación con beneficios mutuos: Martiradonna proporcionó una plataforma y experiencia técnica y Arena lo combinó con el músculo criminal para disuadir a cualquier competencia.

En parte gracias a tales acuerdos clandestinos, el éxito de Centurionbet continuó hasta mayo de 2017, cuando la investigación policial lo detuvo repentinamente. Un mes después del arresto de Martiradonna, la MGA suspendió todas las licencias de juego de la compañía.

Francesco Martiradonna mantiene su inocencia y, su abogado le dijo a los periodistas, está decidido a “aclarar su posición a través de los procedimientos judiciales”. Se espera que un juicio en su contra y de otras cien personas comience el próximo mes en Catanzaro.

La suspensión de la MGA de las plataformas en línea de Centurionbet detuvo sus operaciones, pero no fue una acción policial: los activos de la compañía se mantuvieron activos. Temiendo que los propietarios de la compañía todavía pudieran reagruparse, el tribunal italiano envió inmediatamente a la oficina del fiscal general de Malta una solicitud oficial para apoderarse de la compañía.

La solicitud era urgente, dado “el riesgo, una vez que las pruebas se hagan públicas, de que los activos puedan transferirse u ocultarse de una posible confiscación”, según un documento visto por el IRPI.

Pero pasaron las semanas y las autoridades maltesas no tomaron ninguna medida.

La falta de cooperación enfureció tanto a los italianos que el verano pasado Nicola Gratteri, el principal fiscal contra la mafia en Catanzaro, quien dirigió la investigación Martiradonna, expresó su frustración públicamente. “Es más fácil trabajar con Perú o Colombia que con Malta”, dijo. “Si Malta decide no colaborar o responde seis meses o un año después, la investigación es inútil”.

En enero de 2018, el tribunal italiano presentó una nueva solicitud de embargo.

Pero no fue hasta que los periodistas contactaron a las autoridades maltesas para comentar que el Fiscal General de Malta, Peter Grech, informó a sus homólogos italianos que el decomiso se había llevado a cabo. A partir de su publicación, no se han entregado pruebas formales a la policía italiana de que se hubiera producido el decomiso.

Cryptomonedas

Es probable que, incluso si la orden de embargo se promulgó, los investigadores hubieran aparecido vacíos.

El 27 de marzo de este año, la recepcionista del dueño de la oficina que alguna vez ocupó la firma maltesa dijo a los periodistas que “el pasado mes de diciembre, Centurionbet hizo las maletas y se fue de prisa”.

Sin embargo, sentado en la misma oficina, hay un hombre italiano que nunca se ha ido. Ex gerente de operaciones de la marca Bet1128 de la compañía, ahora es el director de operaciones de Ivy Net Ltd., una compañía que ofrece “soluciones de criptopagos”.

Cuatro pantallas de computadora muestran una cascada de números: tokens o monedas virtuales. Una pancarta en las pantallas exhorta a los visitantes: “Solo e-Merge, E-merging Solutions for the Blockchain Economy”.

Un representante de Ivy Net dijo a los periodistas que “no existe conexión entre Centurionbet e Ivynet” y que su director de operaciones fue elegido porque es un “profesional confiable y honesto competente para ese rol”.

Según los medios locales, el gobierno de Malta está presionando para convertirse en la capital de las criptomonedas. Después de haberlos calificado recientemente como “el futuro del dinero”, el primer ministro Joseph Muscat está avanzando con los planes para introducir el primer marco regulador de moneda virtual en el mundo. Aunque todavía no hay regulaciones vigentes, según una sola cuenta, el país ya “representa la mayor parte del comercio de criptomonedas en el mundo”.

Mientras que muchos países mantienen una distancia segura de un sector todavía incierto, Muscat parece ansioso por apostar. “[Es como] ir a aguas inexploradas, donde no tenemos un mapa para trabajar, pero caminaremos, aprenderemos y seremos los primeros”, dijo el mes pasado. “Aunque podemos tener problemas en el camino, seremos pioneros en el mundo haciendo esto. Nuestra dirección es clara “.

Un proyecto de ley de regulación de criptomonedas se encuentra actualmente en discusión. Una vez aprobada, la economía virtual estaría bajo el control de la Autoridad de Servicios Financieros de Malta (MFSA), el regulador financiero del país. La tarea de convertir a la isla en un centro para la industria en auge le corresponderá a su nuevo CEO, Joseph Cuschieri, ex presidente ejecutivo de la MGA.

Se espera que Cuschieri replique el éxito de los juegos en línea en Malta, según los medios locales.

Fuente:www.occrp.org